המפגש הטיפולי, ללא קשר לשיטת הטיפול, מתחיל בהיכרות. 

 

השלב ראשון בטיפול מתחיל בהיכרות הדדית. המטופל משתף בבעיותיו והסיבה בגינה הגיע לטיפול והמטפל בתורו מסביר לו על מסגרת הטיפול: דרכי ההתקשרות, אורך הפגישה ועלות הפגישה הטיפולית. את תדירות המפגשים ואורך הטיפול ניתן לקבוע לאחר ההערכה הראשונית, אך אלו נתונים לשינוי, בהתאם לצורכי המטופל בהסכמתו ובשיתוף מלא. 

שלב ההערכה הראשוני כולל לקיחת קורות חיים מן המטופל והבנת הסיבה לשמה פנה לטיפול. קיימות סיבות רבות מדוע אנשים פונים לטיפול פסיכולוגי ועל המטפל לבחור עבור המטופל את הגישה המתאימה והיעילה ביותר. 

 

בשלב השני נבחנת מידת ההתאמה. טיפול פסיכולוגי הוא קשר בין שני אנשים. לכן, בדומה לכל קשר מוצלח, חשובה שתהיה כימיה בניהם. שני הצדדים צריכים להגיע להחלטה. המטופל מצידו פוגש את הפסיכולוג, וחש האם נוח לו במחיצתו והאם מרגיש שיוכל לסייע לו בבעיותיו. המטפל, לאחר ששמע את סיבת הפניה לטיפול והרקע של המטופל, צריך לבחון על סמך כישוריו וניסיונו, האם יוכל לסייע למטופל בבעיותיו ולהפגין יושרה ומקצועיות בהחלטתו.  

 

השלב שלישי הוא קביעת מטרות הטיפול. לעיתים המטרה ברורה מתוך הפניה. למשל, אדם הסובל מהתקפי חרדה, פעמים רבות מעוניין בהפחתת תדירות ועוצמת ההתקפים הפוגעים בתפקודו היום יומי ואיכות חייו. לעומתם, יש מטופלים הבאים עם שאלות עמוקות יותר הנוגעות לזהות עצמית ומינית או מציאת משמעות לחיים. אחרים יחפשו סיבות להיעדר סיפוק מעבודתם או קשיים במציאת זוגיות. ישנם מקרים בהם הסיבות לפנייה לטיפול פחות ברורות והן מתבהרות בתוך התהליך הטיפולי.